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寒武纪的梦,AI芯片的痛

2020-05-08 14:16:17 来源:安防知识网 作者:麻雀
资讯频道文章B

[摘要] AI芯片寒武纪生命大爆发结束?

  五年前,当你询问他们为什么热衷于AI芯片时,有趣,暴利,能成就一件伟大的事等答案,让人感受到对方眼里有光。

  但在五年后的今天,当你再度询问这些人时,却发现很多已经暗暗换了工作,询问原因也是支支吾吾,让人感受到对方心中有魔。

  这一次AI芯片再次拉回人们的视野的是寒武纪,其在3月底提交了招股说明书,在5月又披露了首轮审核问询函与相关回复,让人们可以再次清楚窥探到这个行业的现状。

  寒武纪:AI芯片的扛把子

  打开寒武纪的官网,与众多AI公司一样,映入眼帘的还是公司的崇高的理想——让机器更好地理解与服务人类,人文味道与科技感十足,因为这些公司的创始人大多来自国内最好的学府如中科大、清华大学等,拥有国内外知名企业工作的背景,某种程度上代表着国内“高精尖”精英们对未来的认知

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  自寒武纪2016年成立以来,便拿到了政府、产业、金融等方面的投资,作为中科院计算所下孵化的AI芯片研发单位,在AI芯片领域技术储备雄厚,其主营业务涉及应用于各类云服务器、边缘计算设备、终端设备的AI芯片研发、设计与销售产品可用于消费电子、数据中心与云计算等多种场景。作为国内为数不多能够为云端、边缘端、终端提供全品类系列化智能芯片和处理器产品的企业之一国际上少数同时具备人工智能推理及训练的企业之一,被视为全球AI芯片的领军企业之一。在2018年5月,在CompassIetelligence的全球AI芯片排行榜单,中国有三家企业上榜,分别为华为海思(12名),寒武纪(23名),地平线(24名)。

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  图源:寒武纪回复上交所问询报告

  基于其背景及技术实力,无论是业内人士,还是投资界,如果要他们投票,哪家AI芯片企业最能赚钱,寒武纪都会是首选,但没有人料到,AI芯片的扛把子同样难逃亏损的厄运。

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图源:寒武纪招股说明书

  2017年、2018年和2019年,寒武纪招股书显示的亏损金额分别为3.8亿、4.1亿和11.8亿元。在财务方面,这不是一家表现良好的企业,除了亏损,在2017年至2019年三年中,寒武纪经营活动产生的现金流量净额同样为负,并在2019年从千万元级别扩大至亿元级别。

  从其招股书中显示,报告期内寒武纪的研发费用率分别为380。73%、205。18%及122。32%。寒武纪对此表示,为保持技术前瞻性、领先性和核心竞争优势,公司持续进行研发投入。2017年度,公司处于初创阶段,营收较低,研发费用率占比较高。2018年及2019年,公司处于快速发展阶段,由于研发人员职工薪酬、测试化加工费快速增长,导致研发费用和占比较高。值得注意的是,截至2019年末,寒武纪技术研发人员达680人,占员工比例高达79。25%。

  显而易见,亏损与寒武纪在研发上的重投入密切相关,其也正是当下AI芯片企业面临的现状,这已经是行业内最好的企业的情况,其他企业的情况可能更加恶劣。

  AI芯片企业的三道难题

  众所皆知,在AI芯片领域有两座难以撼动的大山,一是国外的英伟达,二是国内的华为海思,不少AI芯片企业都视其为挑战的对象,在过去五年期间,“中国英伟达”、“海思替代者”等口号不绝于耳,但现在,这些企业的声音越来越小了。

  从AI芯片的员工在接受媒体采访时所阐述的观点中,笔者总结出AI芯片企业当下需要解决的三道难题:

  一是资金问题,芯片设计开发短则一年,长则三年,这是一段没有收入只有投入的硬战时期,在这段漫长的过程中,存在着许多未知的风险;

  二是应用问题,多数初创公司更多是从硬件角度去设计研发芯片,缺乏了对软件生态完善程度的支持,这些产品往往缺乏可编程性,与下游企业的应用难以达成共识;同时由于芯片研发的耗时,AI语音更迭速度又快,当芯片面世时,往往语言已经过时。

  三是销售问题,对于许多以技术研发起家的公司而言,销售网络的铺设一直是个大问题,在没有品牌与技术优势的前提下,如何与英伟达或海思竞争?许多人第一时间想到的是成本,但对于AI芯片的用户而言,这并不是最着重的点。

  以寒武纪为例,其自述当前的优势主要体现在性价比效能比、国内快速响应能力、定位清晰等,但这些真的能够让其走得更远吗?清华大学微电子研究所所长魏少军曾说过,AI芯片即将迎来挫折期,大部分创业者将变成“先烈”

  寒武纪们的忧

  在招股书中显示,寒武纪在报告期内,前五大客户的销售金额合计占营业收入比例分别为100%、99.95%及95.44%。这无形之中也会为寒武纪未来的发展埋下隐患。以华为为例,虽然华为在麒麟970、980两代CPU中采用寒武纪IP,但也默默地在研发自有AI芯片,在2018年10对外公布“达芬奇计划”,宣布布局消费终端、公有云等五大类AI应用场景的同时,首次发布了应用于云端的AI芯片昇腾910和应用于边缘计算的昇腾310。

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 图源:寒武纪回复上交所问询报告

  华为自研芯片的成功,意味着将结束与寒武纪的合作,据统计华为给寒武纪带来的营收骤降至6365万元,占总营收比例仅14.34%。联系起来看,AI芯片公司如果把赌注都押在市场窗口期与技术的门槛上,那么似乎已经押错了宝

  近年来,AI芯片似乎成为一件非常简单的事,好像人人都能做。业界人士称,以前很多人以为是AI芯片是全新架构,技术门槛高,因此前景大。结果发现,拿着ARM的core改一改就是一款AI芯片,几乎没有门槛。

  巨头的挤压,门槛的降低,成了寒武纪们最大的忧。面向未来,寒武纪表示,在“新基建”的背景下,将面向重点城市数据中心、科研院所和行业客户推广已经建成的智能计算集群系统示范项目。那么对于其他的AI芯片企业而言,该何去何从,AI创业的窗口期已经过去,留给企业选择的路只剩下要么转做垂直领域做场景解决方案供应商,要么背靠大公司成为其生态伙伴,这或许是距离当初的企业理想最近的现实。

       寒武纪回复上交所问询报告原文下载

  (本文部分观点与材料来自全天候科技、芯片ETF、投资时报的报道)


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